SETI

SETI es el acrónimo de "Search for Extra-Terrestrial Intelligence" (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre). Es un esfuerzo por detectar evidencias de civilizaciones tecnológicamente avanzadas en el Universo, particularmente en nuestra galaxia.

Los comienzos de SETI se remontan al año 1959 cuando los físicos Giuseppi Cocconi y Philip Morrison publicaron un artículo en la revista Nature en la cual señalaban el potencial que tenían las micro-ondas para la comunicación entre estrellas.

Proyecto Ozma

Casi al mismo tiempo, un joven astrónomo llamado Frank Drake, llegaba por separado a la misma conclusión llevando a cabo en la primavera de 1960 la primera búsqueda de transmisiones de radio interestelares desde el Observatorio Radio-Astronómico Nacional (NRAO) en Green Bank, Virginia Oeste. Fue llamado Proyecto Ozma debido a la Tierra Imaginaria de Oz -- un lugar "muy lejano, dificil de alcanzar, y poblado por extraños y exóticos seres".

Durante los meses de Abril a Julio, Drake apuntó durante 6 horas diarias el radio-telescopio de 85 pies de altura hacia 2 estrellas con características parecidas a nuestro Sol (tenían casi la misma edad) situadas a 11 Años Luz, escuchando en la frecuencia del Hidrógeno neutro (1420 MHz). Las estrellas elegidas fueron Tau Ceti en la constelación Cetus (la Ballena) y Epsilon Eridani en la constelación Eridanus (el Rio).

Un único canal receptor de 100 Hz escaneaba un ancho de banda de 400 kHz. Drake escaneó los registros en busca de algun tipo de pulso o señal que indicase la existencia de un mensaje inteligente y, exceptuando una falsa alarma provocada por un avion secreto militar que captó por error, lo único que pudo recoger fue estática y ruido de fondo.

Despues de que el Proyecto Ozma diese el primer paso en la búsqueda de manifestaciones tecnológicas de civilizaciones en planetas de otras estrellas, consiguió atraer el interés de otras comunidades astronómicas como es el caso de los rusos. De hecho, esta búsqueda fue dominada en la década de los '60 por la antigua Union Soviética.

Los soviéticos, mas allá de buscar en estrellas cercanas, usaron antenas omni-direccionables para barrer grandes porciones de cielo en busca de civilizaciones muy avanzadas tecnológicamente capaces de irradiar cantidades enormes de energía.

Proyecto Cyclops

A principios de los ´70 el Centro de Investigacion Ames de la NASA en Mountain View (California), empezó a considerarse la tecnología necesaria para poder relizar una búsqueda efectiva. De este modo, un equipo de expertos bajo la dirección de Bernard Oliver realizó un estudio para la NASA conocido como Proyecto Cyclops. Este proyecto aportó un informe sobre la ciencia basada en SETI y la tecnología necesaria para su completo desarrollo.

Todas las acciones subsiguientes están basadas en este informe.

Es a partir de este momento cuando los astrónomos americanos comienzan de nuevo a observar debido a las razonables y crecientes posibilidades de éxito. De este modo, durante toda la década de los años ´70 muchos astrónomos dirigieron búsquedas utilizando las antenas y receptores ya existentes asi como nuevas e improvisadas tecnologías que hasta hoy día se utilizan. Las mas importantes de entre esas búsquedas son las realizadas aún hoy día por el Proyecto SERENDIP de la Universidad de California, el Proyecto META de la Sociedad Planetaria y el proyecto de observación de larga duración de la Universidad del Estado Ohio.

Proyecto HRMS

En 1988, despues de una década de estudios y diseños basados en SETI, la NASA funda el proyecto HRMS (High Resolution Microwave Survey), Búsqueda de Micro-ondas de Alta Resolución. Este proyecto es conducido por la División de Exploración del Sistema Solar de la Oficina de Aplicaciones y Ciencias Espaciales de la NASA. Parte del programa utilizó técnicas astronómicas en busca de evidencias de planetas alrededor de otras estrellas. En el proyecto estaban involucrados el Centro de Investigacion Ames en Moffett Field, California, el Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California, participando ademas, la Deep Space Network y varias universidades.

El plan de exploración estaba formado por 2 modos de búsqueda complementarios: el primero constaba de exploraciónes generales de todo el cielo y el segundo consistia en unas exploraciónes dirigidas. Ambos modos utilizaron los equipos de analizadores digitales de espectro y procesadores de señal mas avanzados, para llevar a cabo las observaciones de forma automática.

Las Exploraciones de Cielo Completo, conducidas por el JPL, observabarian la esfera celeste entera rastreando en un rango de frecuencias de 1000 a 10000 MHz ademas de las superiores a 25000 MHz para explorar la posibilidad de que las civilizaciones estuviesen transmitiendo señales fuertes como guia. Para esta parte del proyecto se utilizarian el grupo de antenas, de 34 metros de diametro, de la Deep Space Network.

Las Exploraciones Dirigidas, conducidas por el Centro de Investigacion Ames, buscaria señales originadas cerca de estrellas parecidas a nuestro Sol situadas a menos de 100 años luz de distancia de la Tierra. El objetivo seria probar la hipotesis de que las civilizaciones estaban usando avanzadas tecnologias de frecuencias de micro-ondas y que nuestros radio-telescopios eran capaces de detectarlas. Se observarian cúmulos de estrellas y algunas galaxias cercanas en un rango de frecuencias de 1000 a 3000 MHz y algunos de los radio-telescopios mas grandes que se usarian serian el de la Fundación Nacional de Ciencia en Arecibo (Puerto Rico) con una antena de 305 metros de diametro, el del Observatorio Radio-Astronómico Nacional en Green Bank (Virginia Oeste) con una antena de 42 metros de diametro y un radio-telescopio australiano situado en Parkes (Australia) con una antena de 64 metros de diametro (en la imagen).

Cuatro años mas tarde, coincidiendo con la llegada de Colón al Nuevo Mundo, comienzan las observaciones.

El HRMS inauguro su fase de observaciones a las 19:00 horas UT (Universal Time - Hora Universal) del 12 de Octubre de 1992 en el Complejo de Comunicaciones de Espacio Profundo Goldstone de la NASA en California y en el observatorio de Arecibo en Puerto Rico. En el programa coordinado, la antena de Arecibo apunto hacia la estrella Gliese 615.1A y la antena de Goldstone escaneo una porcion de cielo en la que estaba incluida esta estrella.

Durante el año siguiente a la inauguración de las observaciones, el equipo de Exploraciones de Cielo Completo continuó observando en Goldstone con un sistema prototipo mientras se estaba construyendo un sistema operacional que permitia 16 veces mas de capacidad de rastreo. A su vez, el equipo de Exploraciones Dirigidas regresó de Arecibo después de 2 mese de observaciones e inmediatamente se desensamblabó el sistema para actualizarlo y expandirlo.

En Octubre de 1993, los 2 equipos del HRMS, consiguieron grandes progresos para completar los nuevos sistemas operacionales de observación, pero en Washington, despues de considerarse las terminaciones de los proyectos de la Estacion Espacial (1200 millones de Dólares) y el Motor Avanzado de Propulsión Sólida (400 millones de Dólares), el Congreso de los EEUU decidió retirar los fondos destinados al Proyecto HRMS (12 millones de Dólares - alrededor del 0.1% anual del total destinado a la NASA).

Científicos e ingenieros del Instituto SETI de hicieron cargo de las Exploraciones Dirigidas rescatando los equipos.

Proyecto Phoenix  (En ACTIVO)

El nuevo proyecto, Proyecto Phoenix, inició sus observaciones el 2 de Febrero en Nueva Gales del Sur (Australia) en el Observatorio de Parkes, donde rastreó aproximadamente 200 estrellas parecidas al Sol observables solo desde el hemisferio Sur. Estas observaciones fueron las primeras en utilizar confirmación en tiempo real con un sistema de procesamiento de señal independiente de la antena.

La antena Mopra de 22 metros de diametro, situada 200 km al norte de Parkes, examinaba posibles señales candidatas detectadas en Parkes con el sistema FUDD (Follow Up Detection Device - Dispositivo de Detección de Continuación). Este dispositivo filtraba mejor las señales y ademas compensaba la pobre sensibilidad de los radio-telescopios pequeños.

Después de la conclusión de las observaciones el 6 de Junio de 1995, el equipo (el sistema y dispositivos de observación) regresó a California donde fue actualizado para mejorar la fiabilidad del sistema asi como permitir la observación con poca o ninguna asistencia por parte de operadores.

En Septiembre de 1996, el sistema de observación fue trasladado al NRAO, Virginia Oeste, donde se compartio el radio-telescopio con otros astrónomos en periodos de 2 o 3 semanas cada vez.

En Julio de 1998, el sistema fue trasladado a Arecibo, Puerto Rico (en la imagen), donde esta situado el radio-telescopio mas grande del mundo (305 metros de diametro) para continuar la búsqueda que había empezado hace 6 años bajo la dirección de la NASA. Esta antena esta ahora en proceso de actualización dotándola de mayor sensibilidad y permitiendo cubrir facilmente regiones mas amplias del espectro radio-electrico. Ademas, un pequeño telescopio al norte, será modificado para colaborar con Arecibo, y proveerlo de las confirmaciones necesarias.

Estas observaciones, habiendo observado ya alrededor de 1000 estrellas, representan el corazón del Proyecto Phoenix.

Proyecto SERENDIP  (En ACTIVO)

SERENDIP es el acrónimo de "Search for Extraterrestrial Radio Emissions from Nearby Developed Intelligent Populations" (Búsqueda de Radio Emisiones Extraterrestres de Poblaciones Desarrolladas Inteligentes Proximas). Es un programa creado por la Universidad de California en Berkeley dedicado al desarrollo de sistemas de última generación capaces de procesar gran cantidad de señales por segundo.

El proyecto vio la luz por primera vez en el Observatorio Hat Creek de dicha universidad, comenzando con SERENDIP I en 1979, que era capaz de analizar 100 canales del espectro radio-electrico. Desde ese momento se han ido sucediendo continuas mejoras; Así, SERENDIP II, que estuvo en funcionamiento desde 1986 hasta 1988 en el NRAO de Green Bank y luego siendo extendido a otros 4 grandes radio-telescopios del mundo, fue miles de veces mas potente que su predecesor siendo capaz de observar hasta 65000 canales por segundo.

SERENDIP III comenzó sus operaciones el 15 de Abril de 1992 en el Observatorio de Arecibo y permitió examinar 4.2 millones de canales cada 1.7 segundos con 12 MHz de ancho de banda centrados en la frecuencia de 429 MHz. Despues de 4 años de funcionamiento y habiendo rastreado el 93 % del cielo en 10000 horas de observación, se detuvo coincidiendo con la actualización del supertelescopio.

Las operaciones de mejora terminaron y SERENDIP IV (ultimo hasta la fecha) se instaló el 11 de Junio de 1997. Consiste en 40 analizadores de espectro trabajando en paralelo capaces de procesar un total de 168 millones de canales cada 1.7 segundos con 100 MHz de ancho de banda centrados en la frecuencia de 1.42 GHz. A esta velocidad recoge del radio-telescopio 1 Megabyte cada 4 minutos. Estos datos se transfieren a traves de Internet al Laboratorio SERENDIP en Berkeley donde, mediante una serie de complejos algoritmos, son filtrados en busca de señales inteligentes artificiales de origen extraterrestre.

El Proyecto SERENDIP esta colaborando estrechamente con el Proyecto SETI at Home (SETI@Home).

Proyecto SETI@Home  (En ACTIVO)

El Proyecto SETI at Home (SETI@Home) es un experimento en el que se pretende utilizar el potencial de miles de computadoras conectadas a internet, de usuarios voluntarios de todas las partes del mundo con el fin de realizar una Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre. Esta exploración ya se esta haciendo con el Proyecto Phoenix, buscando señales en millones de canales simultaneamente pero debido a que se realizan en Tiempo Real, solo se prueban un pequeño número de anchos de banda, ratios de desplazamiento de frecuencia y periodicidad de los pulsos.

Es por esto que se necesita otro tipo de busqueda, que analice una parte menor del espectro de frecuencias de una forma mucho mas minuciosa. Esta es la misión del Proyecto SETI at Home.

El Proyecto tiene 3 componentes:

El programa-cliente SETI@Home es una especie de salvapantallas que se pone en funcionamiento en los momentos de inactividad de la computadora (para no entorpecer las tareas del usuario, que tienen prioridad en todo momento) de forma que mediante unos complejos algoritmos, analiza una porción de datos recibidos desde el radio-telescopio mas grande del mundo (Arecibo, Puerto Rico). En la siguiente imagen puede observarse un vehiculo debajo de la estructura receptora.

Este programa-cliente podra configurarse con 3 posibles visualizaciones diferentes:

Además SETI@Home estará acompañado por un web-site donde se podrá consultar el estado actual de la busqueda, proporcionando diverso material educativo asi como enlaces sobre SETI, astrobiología y astronomía, y conteniendo la descarga de software del cliente.

Este proyecto es totalmente voluntario y se puede abandonar en cualquier momento.

Como dicen en SETI:  ... Si nunca miramos, tendremos la garantía de que jamás encontraremos nada ...


Comentarios y sugerencias a:
seti-hispano@terra.es
SETI-Hispano: www.lanzadera.com/setihispano
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